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25万美元"上次天":离地面80公里 空中停留90分钟

时间:2019-09-06 11:09:22 浏览:

图示:前往美国太空港的道路。该航天港专为商业飞行而设计,是同类中的第一个,旨在成为维珍银河的发射平台。

两个月后,怀特赛兹飞往华盛顿,参加与美国国家运输安全委员会(National Transportation Safety Board)举行的会议。该机构调查人员花了9个月的时间调查坠机事件。怀特赛兹很焦虑:一份措辞严厉的批评报告将会毁掉维珍银河的声誉。近几个月来,该公司与前合作伙伴Scaled Composites刻意保持了距离,并在给该机构的一份书面声明中指出,“Scaled Composites公司对事故发生时飞行测试项目的所有方面负全责。”

怀特赛兹的担忧是错误的。该机构表示,坠机是飞行员的失误造成的。

美国国家运输安全委员会的调查结果重新唤起了人们的原始情感。一天早上,斯塔基对我说:“如果那天是我和迈克一起飞行,听到他说,‘解锁’,我想我可以及时阻止他。”阿金说,“我永远相信,如果马克在那艘太空飞船里,他们就不会坠机。”

2015年9月,他和苏格兰飞行员麦凯(Mackay)在试飞员协会(Society of Experimental Test Pilots)年度研讨会上发表了关于此次坠机事件的讲话。斯塔基说,在“太空船2号”的前三次加力飞行中,他实施了“无干扰驾驶规则”,因为他“不希望在增压和其他高负荷工作时接到额外的呼叫”。“但是,”麦凯说,“Scaled Composites公司赋予试飞员一定的权力,按照他们所认为的合适方式去控制驾驶舱,未能严格实施标准操作程序使得驾驶舱和控制室都可能错过计划中的细节。”

受伤后康复的西博尔德也在宴会厅的后面。斯塔基和麦凯都没有提到他的名字,但斯塔基私下责备他在飞船加力期间不必要地大喊“吆哈!”,并且没有阻止阿尔斯伯里解锁羽毛。

演讲结束后,斯塔基和西博尔德在咖啡厅相遇。“现在下结论还太早,”西博尔德说。从那以后,他们几乎没有说过话。

到2016年2月,“太空船2号”的建造已经基本完成,布兰森想要庆祝。他和他的家人、几名公关人员、一个制作团队、记者以及哈里森·福特(Harrison Ford)和萨拉·布莱曼(Sarah Brightman)等名人聚集在已经变成俱乐部的飞机库。服务员递给客人的高脚杯里装满了香槟和蓝库拉索酒。某一时刻造雾机启动了,DJ播放着必胜的舞曲,幕布缓缓拉开,新的“太空船2号”出现在众人面前。它被一辆白色的路虎拖着,被《纽约时报》称之为“一人宣传马戏团”的布兰森从敞开的天窗里探出头来,频频飞吻。

这次聚会为时过早:维珍银河公司在接下来的七个月里还没有准备好再次飞行。在此期间,斯塔基对工程师们的表现失望透顶。他认为,他们中的一些人从危机中吸取了错误的教训,对失败的恐惧主导了他们的计算结果。如果他们不能承受一些风险,他们就永远不会把飞船从机库里拖出来。

斯塔基曾听说,在SpaceX这样的竞争对手身上没有这种胆怯。据报道,马斯克会训斥员工,让他们超负荷工作。我问布兰森,他是否考虑过采取更强硬的立场。“我认为从长远来看,这是行不通的。”他说,“实际上,我们吸引了很多来自其他太空公司的人——我没有指名道姓——他们不一定喜欢那种氛围。”

维珍银河最终为首次飞行设定了日期:2016年9月8日。斯塔基将会驾驶“太空船2号”,但是这次测试是一次“捆绑”飞行,所以他不需要做太多的事情,除非“白色骑士2号”在空中意外地将飞船解锁。

在首飞的当天上午,斯塔基和其他人都聚集在机库的会议桌旁做最后的准备。这时一个工作人员宣布了一条坏消息:一个小时前,他一直在用手电筒检查“太空船2号”,并注意到沿着机背有一条不起眼的细小裂纹,它靠近和“白色骑士2号”相接的地方。可能什么事都没有,也可能需要重新计划飞行。

“不要有压力”,摩西说,“如果实在不行,我们就不飞。”他让“太空船2号”的项目工程师马克·巴塞特(Mark Bassett)花几个小时去分析裂纹。

巴塞特在最后期限的十分钟后回来了。“让我们从好消息开始,”他说。考虑到裂纹的位置,他认为“它的传播能力非常小”。他不确定是什么原因造成了裂纹,也不知道裂纹存在了多长时间,但他觉得这些小问题还不足以证明取消航班是合理的。

前空军试飞员托德·埃里克森(Todd Ericson)是维珍银河安全副总裁,他问其他人是否有保留意见。

“我不能撒谎说我一点都不犹豫,”被指派驾驶“白色骑士2号”的飞行测试工程师韦斯·佩尔索尔(Wes Persall)说。“我们已经走了很长一段路,如果现在的所作所为会进一步拖延我们的事情,那将是一种耻辱。”

佩尔索尔和阿尔斯伯里是朋友。在爱德华兹空军基地的高清视频中,他实时看到了飞船解体。

摩西坐在桌子的一头,他怀疑在飞行前总会有“神经过敏”。他在与自己充满激情的感情作斗争。他最近在自己办公室里发现了一张照片,照片上是第一次加力飞行中的斯塔基和阿尔斯伯里,他们微笑着紧握住彼此的手。他在办公桌前崩溃了。摩西对我说:“有一个人死了,他的家庭破碎了。”与此同时,阿尔斯伯里的错误让他们付出了高昂的代价。摩西觉得,如果这一切没有发生,维珍银河可能已经把游客送上太空了。他告诉我,“然后你会感到内疚,因为你对这个项目的感觉和受影响最严重的人一样糟糕。所以你埋葬了所有这一切,因为对一件事或一个人感到更多的悲伤似乎是不对的。”在哥伦比亚号失事后,他也曾有过类似的感受:“当我看到哥伦比亚号机组人员的照片时,我感到一种莫大的悲伤,一种极度的失落感。但我不记得我们花了六个月时间清理森林里的废墟。这是一种完全不同的伤害——意识到飞船已经不在了,项目也结束了。

佩尔索尔无法摆脱他对裂纹的担忧。他说,他已经看了足够多的关于认真对待风险的培训视频,知道自己应该听从内心的声音。

斯塔基开口了。“就唱反调的一方来说,你在那些视频中看不到的是,他们召开了这样的会议,然后他们飞上去了,什么都没有发生。”他补充说,在实验飞行器上,“几乎每次飞行”都会发生这种事情。

佩尔索尔屈服了,于是进行了捆绑飞行。一切都很顺利。

既然“太空船2号”的飞行测试计划已经恢复,斯塔基开始节食,并开始参加瑜伽和跆拳道课程。他通过滑翔机、滑翔伞、模拟器和“白色骑士2号”磨练自己的飞行技能。为了保持自己的方向感和对重力的耐受性——他身体能承受极端重力的能力——他经常拿维珍银河公司旗下的一架双座飞行螺旋桨飞机Extra 300表演翻筋斗、左右翻滚和滑行。

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