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人工智能不为人知的历史:那些隐形的女程序员们

时间:2019-09-07 12:09:23 浏览:

编者按:人工智能的历史通常被描述为机器随着时间变得越来越智能。故事中缺少的是人的因素,即智能机器是如何被人类设计、训练和驱动的。

图:Betty Jean Jennings (左)和Frances Bilas操作埃尼阿克计算机的主控制面板

图:四名工作人员在埃尼阿克前

电子计算机的目的是使计算过程更快、更有效,从而取代弹道研究实验室的数百位人类计算师。然而,莫奇利和埃克特意识到,他们的新机器将需要通过打孔卡编程来计算轨迹,而IBM数十年来一直在使用这种技术为其他机器编程。

阿黛尔(Adele)和赫尔曼·戈德斯坦是弹道研究实验室人类计算业务的负责人,同时也是一对夫妇,他们建议,这项任务应该由他们团队中最熟练的员工完成。他们一起挑选了六名女性:Kathleen McNulty, Frances Bilas, Betty Jean Jennings, Ruth Lichterman, Elizabeth Snyder, and Marlyn Wescoff。她们得以从“人类计算器”晋升为“机器操作员”。

图:Betty Jean Jennings在工作

她们的第一个任务是让自己从内到外熟悉埃尼阿克计算机。她们研究了这台机器的蓝图,以便了解它的电路、逻辑和物理结构。这个30吨重的庞然大物占地约140平方米(1500平方英尺),使用了超过17000个真空管、70000个电阻、10000个电容器、1500个继电器和6000个手动开关。这个由六名操作员组成的团队负责配置和连接机器,以执行特定的计算,处理穿孔卡设备,并调试机器的运行。有时需要操作人员爬进机器内部,更换有故障的真空管或电线。

在战争期间,埃尼阿克没有及时完成炸弹轨迹的计算。但不久之后,约翰·冯·诺依曼使用它进行了核聚变计算,整个过程需要使用100多万张打孔卡。洛斯阿拉莫斯(Los Alamos)的物理学家依赖于这些操作人员的编程技能,因为只有她们知道如何进行这么多的操作过程。

图:埃尼阿克计算机程序员Kathleen McNulty

然而,埃尼阿克计算机程序员Kathleen McNulty说,女性程序员的贡献几乎没有得到认可或赞扬。这在一定程度上是因为计算机编程仍然与人类计算密切相关,因此被认为是一种缺乏专业性的女性工种。工程师和物理学家专注于设计和建造硬件,他们认为硬件对计算的未来更为重要。

由于这个原因,当埃尼阿克最终于1946年向新闻界展示时,这六名女程序员仍然没有露面。那时是冷战的开端,美国军方急于展示自己的技术实力。通过隐藏了其中涉及的人力把ENIAC描绘成一台自主的智能机器,工程师们投射出一种威胁性的技术优势。

这种公关策略奏效了,它在未来几十年里影响了媒体对计算机器的报道。在全球各地有关埃尼阿克的新闻报道中,这台机器占据了焦点位置,被称为“电子大脑”、“巫师”和“人造机器人大脑”。六名女性操作人员的艰苦工作几乎无人提及,实际上她们爬过机器内部的电线和真空管,从而实现了所谓的机器智能。

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